El centro de la Vía Láctea explotó hace 3.5 millones de años.

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Si de alguna manera pudiéramos retroceder en el tiempo 3,5 millones de años y ver nuestra galaxia desde otra ubicación en el universo, habríamos visto un destello cataclísmico atravesar el centro de la Vía Láctea y extenderse al espacio circundante.

Según una nueva investigación, publicada para preimprimir la base de datos arXiv el lunes, una erupción titánica surgió del agujero negro supermasivo en el centro de la Vía Láctea. La llamarada, oficialmente conocida como «llamarada de Seyfert», fue tan poderosa que su impacto se sintió a unos 200,000 años luz de distancia cuando se estrelló contra la Corriente de Magallanes, un largo rastro de gas que orbita la Vía Láctea.

«La bengala debe haber sido un poco como la luz de un faro», dijo Joss Bland-Hawthorn, astrónomo de la Universidad de Sydney y primer autor del artículo. «Imagina la oscuridad, y luego alguien enciende el faro de un faro por un breve período de tiempo».

Puede ver una animación de cómo podría haber sido el evento cataclísmico a continuación.

Bland-Hawthorn ha estado persiguiendo esta llamarada y sus orígenes durante casi dos décadas. En 2003, descubrió un gran viento galáctico que emanaba del centro de la Vía Láctea. Investigaciones posteriores confirmaron que estas «burbujas» de radiación salían de nuestra galaxia y señalaron al gigantesco agujero negro en el centro de la Vía Láctea – Sagitario A * (Sgr A *) – como el culpable.

En 2013, Bland-Hawthorn y sus colegas publicaron la primera evidencia de esta erupción en The Astrophysical Journal. Para tratar de determinar exactamente cuándo ocurrió la erupción y qué la causó, Bland-Hawthorn rastreó datos del telescopio Hubble de la NASA. Cuando él y su equipo estudiaron la Corriente de Magallanes, encontraron evidencia de que había sido golpeada por un evento catastrófico desde el centro de la Vía Láctea.

«Una explosión masiva de energía y radiación salió directamente del centro galáctico y del material circundante», dijo Lisa Kewley, astrónoma de la Universidad Nacional de Australia y directora de colaboración astrofísica Astro 3D. «Esto muestra que el centro de la Vía Láctea es un lugar mucho más dinámico de lo que habíamos pensado anteriormente».

Los investigadores sugieren que el evento duró aproximadamente 300,000 años y comenzó cuando algunos de los primeros antepasados ??de la humanidad caminaron por la Tierra. 

Pero, ¿por qué la Tierra, que está a solo 25,000 años luz del centro de la Vía Láctea, no fue aplastada por la poderosa llamarada?

Tenemos suerte, en su mayoría. La gran llamarada parece haber explotado «arriba y abajo» desde el plano galáctico, en lugar de a través de la galaxia. Eso no nos hace completamente seguros del monstruo agujero negro que reside en el núcleo de la galaxia. Pero en este momento, Sgr A * parece estar bastante resuelto.

La investigación se publicará en The Astrophysical Journal a finales de este año.